Las pulgas se dan en todo el mundo, en todas las regiones climáticas, si bien en las zonas con inviernos fríos su abundancia es claramente estacional.

Pulgas del gato (Ctenocephalides felis) macho y hembraLas pulgas (2 a 5 mm) pueden llegar a desarrollarse masivamente en gallineros y también en establos porcinos, ovinos, bovinos y equinos con cama de paja, aserrín, arena o similar.

Las especies que más a menudo se encuentran en el ganado y en caballos son la pulga del gato (Ctenocephalides felis), la pulga del perro (Ctenocephalides canis) y la pulga humana (Pulex irritans).

En el ganado aviar predomina Echidnophaga gallinacea, la pulga de la gallina.

Tunga penetrans (piques, niguas), causante de la tungiasis, es otra especie de pulga que puede afectar tanto al ganado aviar como al hombre y a otros mamíferos en algunas regiones tropicales y subtropicales.


Biología y ciclo vital de las pulgas

Las pulgas se mueven libremente entre las plumas de las aves o entre el pelaje de los mamíferos. Sólo las pulgas adultas chupan sangre de sus hospedadores, y ponen huevos que caen al suelo. Las larvas se desarrollan en el suelo, en la yacija de los gallineros o establos (serrín, virutas, paja, etc.) donde también tiene lugar la pupación.

Larva (LIII) de pulga del gato (Ctenocephalides felis)

Echidnophaga gallinacea, la pulga de la gallina, muestra un comportamiento particular. Las hembras grávidas permanecen fijadas al hospedador y se incrustan en la piel. Pueden producir úlceras cuando ponen los huevos.

Tunga penetrans tiene un comportamiento similar a la pulga de las gallinas. Se introduce en la piel de los mamíferos en los que forma pequeñas úlceras, sobre todo en las pezuñas, difíciles de eliminar.

Huevos de la pulga del gato (Ctenocephalides felis)

El ciclo de vida de las pulgas puede completarse en unos 30 días.  Pero y veces ocurre que en un establo sin utilizar durante tiempo (p.ej. durante el verano cuando el ganado está pastando al exterior), al reintroducir ganado surgen de pronto cantidad de pulgas. Esto se explica porque las pupas (cocones) de varias especies de pulgas pueden permanecer hasta 6 meses en estado de adultos pre-emergentes (es decir, sin eclosionar) en el suelo de un establo, hasta que llegue el ganado. Perciben que ha llegado el ganado por el calor, los movimientos, la presión al paso de los animales, el anhídrido carbónico (CO2) y otros estímulos producidos por los animales o el hombre. Entonces eclosionan de pronto en forma masiva, si bien al parecer no todas lo hacen al mismo tiempo, sino en oleadas independientes de los estímulos producidos por el ganado. A esto se le llama el "efecto de la ventana pupal" ("pupal window effect"). Algunos autores postulan que podría haber algún tipo de comunicación entre las pulgas que explique este fenómeno.

Si no está familiarizado con la biología general de los insectos pulse aquí para consultar el artículo correspondiente en este sitio.

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Daño e importancia económica de las pulgas en el ganado y en caballos

Los animales infestados sufren de gran comezón y se rascan continuamente. El personal empleado en establecimientos infestados también suele ser víctima de las pulgas, y este es a veces el mayor perjuicio.

Las pulgas son capaces de transmitir la fiebre porcina clásica.

No obstante es raro que las pulgas lleguen a crear un problema económico de envergadura en explotaciones ganaderas.


Prevención y control de las pulgas en el ganado

Pupas de la pulga del gato (Ctenocephalides felis)

La mayoría de los insecticidas eficaces contra los ácaros o los piojos controlarán también a las pulgas adultas. Pero sólo las pulgas adultas infestan al ganado: los estadios inmaduros se desarrollan en el suelo, alrededor de los nidos de los pollos, en la yacija o en la cama. De hecho, sólo el 5% de una población de pulgas está actualmente en estado adulto: el resto está en forma de huevo, larva o pupa en el suelo. Por ello, tratar sólo a los animales infestados suele resultar de ordinario insuficiente.

Ha de considerarse también el tratamiento simultáneo de la yacija o de la cama del suelo. Ya sea con algún larvicida adecuado (p.ej. inhibidores del desarrollo), o simplemente eliminándola regularmente y sustituyéndola a conciencia por yacija, paja, aserrín, viruta, arena u otro material fresco no contaminado. Si no, a los días o semanas la infestación rebrotará a partir de los estadios inmaduros que concluyen su desarrollo en el suelo.

Ya que son muchos los animales que pueden transportar pulgas (p.ej. perros, gatos, roedores, pájaros, etc.), se debe evitar que tengan acceso a las porquerizas, cochiqueras, gallineros, etc.

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Resistencia de las pulgas a los parasiticidas

La resistencia de la pulga del gato (Ctenocephalides felis) a varios insecticidas pulguicidas (organoclorados, organofosforados, piretroides, etc.) está bastante extendida, sobre todo en los países más desarrollados.

Esto significa que si un producto antiparasitario no procura el control esperado de estos parásitos, pueden bien deberse a resistencia y no a uso incorrecto, que es de ordinario la causa más frcuente del fracaso de antiparasitarios.

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